Выравнивающий свет освещает теневую сторону объекта съемки и тем самым создает необходимый световой баланс (соотношение) между светлыми и теневыми участками, прорабатывая фактуру последних. Выравнивающий свет улучшает градацию светотени. Источник выравнивающего света создает освещенность, в 1,5—2,5 раза меньшую по сравнению с освещенностью, даваемой источником основного направленного света, он направлен под углом 60—120° к рисующему свету. Иногда выравнивающий свет направляют параллельно оптической оси фотоаппарата.
В портретной съемке в качестве источника выравнивающего света часто используют экран или подсвет, создающий необходимую освещенность в теневом участке объекта съемки.